Lavarse las manos, una 'medicina' barata y eficaz contra las epidemias


Se estima que con esta sencilla medida se evitaría el contagio de enfermedades respiratorias y gastrointestinales en el 40% de los casos

Lavarse las manos, una ‘medicina’ barata y eficaz contra las epidemias

Un teclado compartido albergaba el norovirus que ha ocasionado 103 casos de gastroenteritis en un colegio de Washington (Estados Unidos). Si el primer infectado se hubiese lavado bien las manos no se habría desatado la epidemia, revelaba la semana pasada el Centro para la Prevención y Control de Enfermedades de Atlanta (CDC, en sus siglas en inglés), que contaba así con nuevos argumentos para sus campañas nacionales de promoción de un lavado de manos correcto en el ámbito doméstico, habituales en Estados Unidos y casi inexistentes en Europa y España. Según el CDC, son necesarios al menos entre 15 y 20 segundos bajo el agua corriente y con abundante jabón para eliminar de forma óptima los gérmenes. En su defecto, se recomienda el uso de toallitas con alcohol o geles desinfectantes como los que se emplean en el medio hospitalario.
Naiara Brocal Carrasco. naiara.brocal@unidadeditorial.es 21/01/2008

“Las manos se encuentran en continuo contacto con otros objetos y nosotros mismos, y en ese circuito se transmiten todo tipo de virus, bacterias, parásitos u hongos (ver gráficos)”, advierte José Ramón Azanza, del Servicio de Enfermedades Infecciosas y Microbiología Clínica de la Clínica Universitaria de Navarra.

“Si no se hace bien y se permiten reservorios en las uñas, se convierten en vehículo de transmisión de enfermedades”.

Cambiar actitudes

El responsable de Vigilancia Epidemiológica del Departamento de Sanidad del Gobierno Vasco, Miguel Ángel García Calabuig, expone que el lavado de manos es la primera medida que inculcan las autoridades sanitarias cuando existe un brote infeccioso, aunque reconoce que habría que hacer un esfuerzo mayor para llegar a los hogares. “No es fácil cambiar actitudes, y el problema de las campañas sanitarias es que con el tiempo pierden eficacia”.

El experto estima que se ha infravalorado la higiene desde la aparición de los antibióticos, que, lejos de acabar con las enfermedades infecciosas, y sin negar sus grandes beneficios en términos de morbimortalidad, están generando otras multirresistentes.

La higiene de las manos se erige en una medida eficaz y barata para contener infecciones, terreno en el que los países anglosajones llevan ventaja gracias a una tradición en la realización de campañas sanitarias y estudios sobre este asunto y que estiman que podrían reducir hasta un 50 por ciento las infecciones gastrointestinales, un 40 las respiratorias, y en menor proporción las dermatológicas.

Ante la crisis

Precisamente, el Departamento de Sanidad del Reino Unido ha puesto en marcha una campaña invernal de promoción del lavado de manos para reducir el contagio de gripe y resfriados. La importancia de la higiene para contener epidemias respiratorias se puso de manifiesto con la crisis sanitaria desatada por el síndrome respiratorio agudo severo (SRAS).

Por otra parte, expertos en higiene estadounidenses y británicos publicaban en diciembre en American Journal of Infection Control (AJIC) un informe en el que concluyen que el inculcar un correcto lavado de manos es la medida de salud pública más efectiva y barata contra el contagio de gripe y gastroenteritis, e incluso infecciones por Staphylococcus aureus resistente a meticilina (MRSA, en sus siglas en inglés), salmonela o Clostridium difficile, bacteria cada vez más visible fuera de hospitales. Los expertos resaltan su relevancia ante la amenaza de la gripe aviar.

La infección por gripe y resfriado se puede producir a través de las manos tras tocar objetos contaminados y con sólo frotarse los ojos o la nariz. Las manos están a menudo implicadas en la transmisión de enfermedades gastrointestinales en un proceso favorecido por la alta perdurabilidad de estos patógenos (ver cuadro). “Casi el 85 por ciento de gastroenteritis invernales se produce por norovirus, que pueden permanecer en superficies durante días”, apunta Vicente Baos, coordinador del Grupo de Utilización de Fármacos de la Sociedad Española de Medicina Familiar y Comunitaria (Semfyc). En el grupo de dermatológicas, Baos destaca la conjuntivitis por adenovirus, también frecuente en esta época y “en las que se debe insistir en la importancia del lavado de manos antes y después de aplicar el tratamiento”.

Y es que es importante lavarse las manos en los momentos precisos: después de sonarse la nariz o coger pañuelos contaminados, tras ir al baño o antes de cocinar. En situaciones de alto riesgo, como tras manipular carne cruda o ante una epidemia de gastroenteritis, los autores del informe recogido por AJIC aconsejan usar preparados con alcohol. Una de ellas, Carol O’ Boyle, de la Escuela de Enfermería de la universidad estadounidense de Minesota, resalta la importancia de los sustitutivos de jabón y agua cuando no se está en casa y se utiliza el transporte público, en el supermercado, en la oficina o el restaurante.

Otras medidas

El informe se publica poco después de que un estudio aparecido en noviembre en British Medical Journal concluía que el lavado regular de manos y el uso de máscaras, guantes y gorros es más eficaz que los medicamentos para prevenir el contagio del SRAS o la gripe. Para el jefe de Medicina Preventiva del Hospital La Paz, de Madrid, Juan García Caballero, el lavado de manos es una medida eficaz para prevenir infecciones comunitarias pero no es la única. El cumplimiento de los calendarios vacunales, la contención respiratoria (taparse la boca al toser o estornudar) y la preparación y refrigerado correcto de alimentos son otras medidas sencillas y eficaces para prevenir los contagios, de máxima vigencia en los meses fríos.

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